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在讀過幾本港人自己筆下的「單薄」香港之後,這個由英國作家寫來的香港無疑是浩瀚巨大的。作者的文字猶如一幀幀上個世紀的老寫真,鉅細靡遺地描述香港與帝國的繁華,也不無幽默挖苦地嘲諷一番繁華背後的勢利與歧視,更不忌諱地時時碰觸種族的議題,有時會為作者的直接坦率鼓掌叫好,當然不時會無法苟同地咂嘴皺眉。
雖然這應是一部寫給普羅大眾(尤其是西方)閱讀的香港,但我個人覺得閱讀它需要強大的記憶力,這自是增加透徹其中的困難,因為作者樂於記述「所有」香港的細節,並在組裝大量碎片之前,先下一個結論以定型,然而定型之後卻又常以「不過」、「然而」來為結論保留一個個但書,畢竟作者很清楚,一個民族性往往是模稜兩可的,不能一言以蔽之。由於細節過於龐雜,結論總不是結論,因此容易造成記憶錯亂。不過,作者仍努力在百年歲月洪流中打下一只只重要的「時間點」木樁,如1840、1880、1920、1940、1997等,不但與她本人身處的「現在」對比出縱深的時間感,也讓讀者可以抓住這些重大的歷史指標稍稍喘息,減少一些因香港的變幻莫測而感受到的無所適從。

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穆梅的島國

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